Photo: Flickr / Ferry Octavian

Entre las lecciones clave aprendidas del desarrollo internacional a la fecha, se destaca una en particular: las políticas públicas funcionan mejor cuando sus formuladores las diseñan e implementan en la práctica. Esto es aplicable tanto a las políticas nacionales como a las regionales e internacionales, incluidos los objetivos de desarrollo sostenible (ODS).

[Nota del editor:Este artículo fue publicado originalmente en el poste de Bangkok y el Web site de TDRI. ]

Sin datos ni análisis específicos de contexto, los programas y las políticas con buenas intenciones no suelen responder a las realidades que viven las personas en los países en desarrollo. Además, sin participantes locales in situ para controlar la implementación, las iniciativas más cuidadosamente concebidas pueden perder impulso o, incluso, colapsar a largo plazo.

Los creadores de subvenciones han reconocido desde hace tiempo que los socios de investigación necesitan sentirse propietarios para que la cooperación de desarrollo sea exitosa, pero algunas de las organizaciones nacionales en las que invirtieron no pueden llevar a cabo el análisis y la investigación constantes que necesitan los formuladores de políticas y activistas para lograr mejoras societarias con el paso del tiempo.

En 2008, algunos donantes se agruparon por su motivación de ayudar a los gobiernos deseosos de datos, investigación y evidencia, con el objetivo de implementar los Objetivos de Desarrollo del Milenio (ODM). Estos donantes sabían que los gobiernos necesitaban ayuda y creían fervientemente que la consolidación de las organizaciones dedicadas a la investigación de políticas nacionales, o think tanks, comportaría mejores resultados de política pública. Con especial atención en respaldar a los think tanks de ciertos países en África Oriental y Occidental, Asia del Sur y América Latina, se gestó la Iniciativa Think Tank (ITT).

La ITT ha respaldado a 43 think tanks en 20 países mediante una combinación de financiación básica y soporte técnico. Diez años después, podemos ver los resultados: organizaciones de investigación más sólidas, eficaces y, en última instancia, sostenibles que están mejor equipadas para brindar a los formuladores de políticas y otros agentes de desarrollo la evidencia objetiva necesaria para desarrollar e implementar políticas públicas sólidas.

La financiación de la ITT ha cerrado la brecha entre el apoyo básico escaso disponible para los think tanks y la demanda cada vez mayor de investigación de alta calidad para tomar decisiones sobre políticas. El apoyo permitió que los think tanks participantes se involucren en la planificación a largo plazo, establezcan sus propias prioridades de investigación, consoliden su capacidad de comunicación y participación en política y procuren un compromiso e investigación que respondan a las necesidades y oportunidades nacionales. Todos estos esfuerzos les ayudaron a posicionarse como partes relevantes y aumentaron las bases de su sostenibilidad.

Son muchas las políticas públicas sólidas y las mejoras en términos de compromiso ciudadano con las que estas organizaciones han contribuido. Facilitaron el entendimiento público de las plataformas electorales de los partidos en Guatemala, Ecuador y Perú y mejoraron las políticas y los programas sobre el control del tabaco en África Occidental, el uso de fertilizantes en África Oriental y la política sobre energías renovables y el cambio climático en el orden estatal en India, por nombrar algunos de sus éxitos.

Además de la financiación básica, los esfuerzos de la ITT para desarrollar capacidad de investigación de políticas han favorecido el trabajo de colaboración a nivel internacional. Las más notable de estas colaboraciones es Southern Voice , una red de 49 think tanks que funciona como una plataforma abierta para encauzar la investigación y los análisis de políticas basados en la evidencia del sur en el diálogo global dialogue sobre los ODS.

Del 11 al 14 de noviembre de 2018, más de 250 representantes de think tanks, formuladores de políticas, donantes, investigadores y partes interesadas afines se reunirán en Bangkok para celebrar todo lo que se ha logrado durante casi una década desde el lanzamiento de la ITT. En este tercer y último Intercambio de la Iniciativa Think Tank, los participantes reflexionarán y debatirán sobre qué depara el futuro y cómo pueden contribuir mejor para superar los desafíos por delante.

Bangkok es un escenario ideal para estos debates por la experiencia de Tailandia en la gestión de desafíos asociados con, por ejemplo, la liberalización del comercio en la década de 1990 o los esfuerzos para lograr la desregulación de las industrias de las telecomunicaciones y del petróleo. El Instituto de Investigación de Desarrollo de Tailandia (TDRI), un socio en el Intercambio de la ITT, tiene una gran trayectoria en ayudar a superar estos desafíos. El TDRI, establecido en 1984 con el respaldo de una subvención de la ex-Agencia Canadiense de Desarrollo Internacional, puede destacar muchos casos en los que se influenció en las políticas públicas de Tailandia. Su investigación en telecomunicación y radiodifusión pública, por ejemplo, puso de manifiesto la necesidad de equilibrio en el mercado mediático, dominado por monopolios en televisión satelital y por cable. Esto conllevó el establecimiento del Servicio de Radiodifusión Pública Tailandés y de la Comisión Nacional de Telecomunicaciones y Radiodifusión.

La necesidad de investigación de políticas pertinentes es más clara que nunca. Presumiblemente, los desafíos a los que se enfrentan las sociedades, como el cambio climático, la migración y el futuro del empleo ante el cambio tecnológico, son más complejos que nunca. La necesidad de información para entender estos problemas y de evidencia de lo necesario para abordarlos será más importante que nunca.

Los think tanks seguirán jugando un rol crucial como catalizadores del progreso en el cumplimiento de los ODS, pero también necesitan cambiar al ritmo de los tiempos. Los think tanks deberán aprovechar su investigación —y la credibilidad resultante de esta— para superar las diferencias, convocar diálogos sobre políticas y ayudar a las sociedades a mejorar su entendimiento de los desafíos que deben afrontar. Al ver su rol como parte de un esfuerzo compartido más amplio, los think tanks ayudan a identificar y analizar detalladamente las mejores formas en que sus países pueden hacer frente a un futuro incierto.